Combien de temps les humains peuvent-ils vivre?


Les humains vivent plus longtemps dans le monde. Bien qu’il y ait eu des hauts et des bas évidents, l’espérance de vie à la naissance a généralement augmenté régulièrement pendant de nombreuses années. Il a plus que doublé au cours des deux derniers siècles.

Cette augmentation était auparavant imputable à la réduction de la mortalité infantile. Mais depuis environ les années 1950, le principal moteur a été la réduction de la mortalité aux âges les plus avancés. En Suède, par exemple, où les données sur la population nationale ont été collectées depuis le milieu du XVIe siècle et sont de très haute qualité, l’espérance de vie maximale a augmenté pendant près de 150 ans. Une augmentation de l’espérance de vie a été observée dans de nombreux autres pays, notamment en Europe occidentale, en Amérique du Nord et au Japon.

Margaret Neve en 1902, 109 ans.
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Cela a contribué à une augmentation rapide du nombre de personnes très âgées, celles qui vivent jusqu’à 100, 110 ou même plus. Le premier supercentenaire vérifié (110 ans ou plus) a été Geert Adrians-Boomgaard, décédé en 1899 avec 110 ans et quatre mois. Son record a été battu par d’autres depuis lors. La première femme supercentennale vérifiée, Margaret Ann Neve, est décédée en 1903 à l’âge de 110 ans, dix mois et a détenu le record pendant près de 23 ans. Delina Filkins est décédée en 1928 à l’âge de 113 ans, sept mois. Elle a gardé le record pendant un peu plus de 52 ans.

Le détenteur actuel du record est la Française Jeanne Calment, décédée le 4 août 1997, à l’âge de 122 ans et cinq mois. Malgré l’augmentation presque exponentielle du nombre de supercenténaires depuis le début des années 1970, son bilan reste ferme, mais il est peu probable qu’il le maintienne plus longtemps.

Survivre à plus de 100

Bien que ces tendances à la hausse de la vie soient répandues, elles ne sont pas un fait. Les récentes améliorations de la mortalité danoise après une période de stagnation ont fait soupçonner que l’espérance de vie centenaire pourrait y augmenter. Ceci est très différent de ce qui a été observé récemment en Suède, où il y a eu un certain ralentissement aux âges plus avancés.

Nous avons étudié 16 931 centenaires (10 955 Suédois et 5 976 Danois) nés entre 1870 et 1904 au Danemark et en Suède, pays voisins ayant des liens culturels et historiques étroits, pour voir si nos soupçons pouvaient être corrects. Bien que la Suède ait généralement des taux de mortalité inférieurs à ceux du Danemark dans la plupart des âges, rien n’indique une augmentation en Suède ces dernières années. Au Danemark, cependant, il a été observé que les plus âgés mouraient à des âges toujours plus élevés, et l’âge auquel seulement 6% des centenaires survivaient augmentait régulièrement au cours de la période.

Le Danemark et la Suède sont similaires à bien des égards, mais ces tendances de la vie sont très différentes. La disparité pourrait être due à plusieurs causes, qui ne sont pas faciles à démêler complètement. Mais nous avons quelques idées.

Systèmes de santé

Premièrement, il existe différents niveaux de santé entre les deux populations âgées. Des études récentes ont montré des améliorations de la santé mesurées par les activités de la vie quotidienne (ADL), les tâches de base nécessaires pour mener une vie indépendante, comme se baigner ou s’habiller, dans des cohortes centenaires au Danemark. En Suède, au contraire, de telles tendances pour les personnes âgées ont été moins optimistes. Une étude a révélé qu’il n’y avait pas d’amélioration de l’ADL, avec une altération des tests de mobilité, de cognition et de performance.

La longévité semble être en corrélation avec l’activité à l’âge adulte.
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La différence entre les deux systèmes de santé, surtout ces derniers temps, pourrait également expliquer la différence. Les dépenses de service public ont diminué en Suède au début des années 90, en raison d’une série de crises économiques. Les soins de santé pour les personnes âgées ont été affectés. Par exemple, avec les soins aux personnes âgées pour les patients hospitalisés, il y a eu un changement des hôpitaux vers les maisons de repos et une réduction du nombre de lits dans les maisons de repos. Les réductions de coûts ont mis certaines personnes âgées en danger, en particulier celles des groupes socio-économiques inférieurs.

En outre, les deux pays ont suivi des voies légèrement différentes pour la prise en charge des personnes âgées: la Suède a tendance à cibler les plus fragiles, tandis que le Danemark adopte une approche légèrement plus large. Certaines études suggèrent que l’approche de la Suède a eu pour conséquence que certains qui nécessitent une attention ne la reçoivent pas, et les segments les moins favorisés de la population âgée dépendent davantage des soins familiaux, qui peuvent être de moins bonne qualité.

Les personnes qui atteignent des âges avancés sont un groupe restreint et sont évidemment très durables. Peut-être en raison de leur résistance inhérente et de leur physiologie particulière, ils sont mieux à même de bénéficier des améliorations des conditions de vie et de la technologie.

Notre étude comparative suggère des choses intéressantes pour d’autres pays, en particulier là où il y a des économies en développement et émergentes. Ces résultats démontrent qu’il peut être possible de prolonger encore l’espérance de vie si des améliorations de la santé peuvent être obtenues à des âges plus avancés et si des soins de haute qualité pour les personnes âgées sont largement disponibles. En fait, s’il en est ainsi, alors la révolution de la longévité humaine se poursuivra pendant un certain temps.