Qu'est-ce qui nous rend heureux? Nous analysons 200 ans de texte écrit pour trouver la réponse.


Comment mesurez-vous le bonheur? La réponse à cette question a échappé aux philosophes, scientifiques et chercheurs depuis des années. Le bonheur étant un sentiment subjectif, il est difficile de trouver un moyen de le mesurer objectivement. L'une des méthodes les plus courantes pour mesurer le bonheur consiste à mener des enquêtes d'auto-évaluation et des enquêtes, telles que l'utilisation du Rapport des Nations Unies sur le bonheur dans le monde.

Mais quand il s'agit de comprendre comment notre bonheur est classé par rapport aux générations précédentes, les chercheurs ont également trouvé difficile de trouver des méthodes pour le mesurer. Les chercheurs qui étudient le passé utilisent généralement une méthode appelée «lecture attentive», une analyse réfléchie et critique d'un texte, qui leur permet de mieux comprendre ce que les auteurs auraient pu ressentir au moment où ils ont écrit ces textes. Les psychologues l'ont confirmé et savent que ce qu'une personne dit ou écrit peut souvent révéler beaucoup de choses sur son bonheur sous-jacent.

Mais si vous pouviez lire tous les livres qui ont été écrits pour comprendre ce que c'était que de vivre les 200 dernières années de l'histoire?

Mes collègues et moi avons récemment mené des recherches qui ont fait un premier pas dans le développement d'une image quantitative du bonheur à travers l'histoire. Nous avons développé une méthode qui pourrait analyser les textes en ligne de millions de livres et journaux de fiction et de non-fiction publiés au cours des 200 dernières années.

Nous l'avons fait en appliquant un algorithme statistique à des millions de textes historiques numérisés pour comprendre à quel point les écrivains étaient heureux au moment de la rédaction. C'est ce qu'on appelle «l'analyse des sentiments», qui mesure la fréquence à laquelle un auteur utilise des mots positifs et négatifs pour exprimer son attitude émotionnelle. Des mots plus positifs, tels que «amour», «bonheur» et «célébration» indiquent des sentiments plus positifs, tandis que des mots plus négatifs tels que «mort», «colère» et «tristesse» indiquent des sentiments négatifs.

Comme certains mots ont changé leur signification au fil du temps, nous en tenons également compte lors de l'analyse des mots et de leur signification. Par exemple, des mots comme «gay» et «risque» ont changé leur validité au fil du temps, dans ce cas, les deux deviennent plus négatifs.



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En analysant le langage utilisé dans les textes écrits de quatre pays occidentaux: le Royaume-Uni, les États-Unis, l'Italie et l'Allemagne, nous avons pu créer une image quantitative du bien-être historique subjectif, que nous appelons l '"indice national de Valence".

L'indice national de Valence peut calculer les niveaux relatifs de bonheur ou de malheur en observant la langue utilisée dans n'importe quel texte au cours d'une année donnée. En comparant cela avec les données de l'enquête Eurobaromètre sur le bien-être subjectif, notre mesure semble être raisonnablement fiable. Ensuite, nous utilisons l'indice national de Valence pour voir comment les guerres et les changements économiques et sanitaires des 200 dernières années ont eu un impact sur le bonheur général.

Le bonheur alors et maintenant

Ce que nous avons trouvé était remarquable. Alors que le produit intérieur brut (PIB) est souvent supposé être associé à une augmentation du bien-être, nous constatons que son effet sur le bien-être à travers l'histoire est au mieux marginal. Le PIB a augmenté régulièrement au cours des 200 dernières années dans les quatre pays que nous avons analysés, mais le bien-être a augmenté et considérablement chuté pendant cette période.

Ce qui est peut-être le plus remarquable, c'est que le bien-être semble être incroyablement résistant aux événements négatifs à court terme. Les guerres créent des vallées dramatiques dans le bien-être, mais peu de temps après la guerre, le bien-être retrouve souvent ses niveaux d'avant-guerre. Des changements durables dans notre mesure du bonheur se produisent lentement, de génération en génération.

Un graphique des séries chronologiques de l'indice national de Valence au cours de la période 1820-2009.
Avec l'aimable autorisation de Thomas Hills, Daniel Sgroi, Chanuki Illushka Seresinhe et Eugenio Proto, Auteur fourni (pas de réutilisation)

Notre étude a révélé que l'Allemagne était plus heureuse au 19e siècle et juste après la Seconde Guerre mondiale. De même, des valeurs élevées se retrouvent également dans les autres nations au cours du XIXe siècle. Cependant, ces valeurs peuvent ne pas être entièrement exactes, car les écrivains de l'époque victorienne étaient généralement d'une classe supérieure, et les sujets qu'ils écrivaient et la langue qu'ils utilisaient étaient différents de ceux d'aujourd'hui. Cependant, l'Allemagne a connu une augmentation du bonheur subjectif depuis les années 1970.

Au Royaume-Uni, Winter of Discontent, à la fin des années 1970, est le point le plus bas de bien-être et de bonheur que nous avons mesuré, qui a commencé à chuter dans les années 1950. La nation était la plus heureuse pendant l'entre-deux-guerres dans les années 1920 et à la fin de la Seconde Guerre mondiale.

Aux États-Unis, le bonheur a été affecté par des événements tels que la guerre civile, la grande dépression et la guerre de Corée. Les États-Unis étaient plus heureux dans les années 1920, avant que la Grande Dépression et la Seconde Guerre mondiale ne réduisent le bien-être.

L'Italie a également été touchée par les guerres mondiales, mais elle a connu une augmentation constante du bien-être subjectif depuis les années 1970.

Ces résultats permettent aux gouvernements de mieux comprendre comment ils devraient élaborer des politiques. Par exemple, comment les gouvernements devraient-ils dépenser leur argent pour améliorer le bonheur?

Dans tous les pays, une année de vie supplémentaire (en termes de longévité) représente une augmentation de 4,3% du PIB. Une année de conflit interne équivaut à une baisse de 30% du PIB. Par conséquent, les politiques qui cherchent à améliorer la longévité, par exemple par un meilleur accès aux soins médicaux tout au long de la vie, peuvent être meilleures que les politiques qui tentent uniquement d'augmenter le PIB, qui est de plus en plus remis en question en tant que mesure des progrès

L'indice national de Valence pourrait également être utilisé pour comprendre comment l'augmentation de la dette nationale et du chômage influencera notre bonheur à l'avenir. Une meilleure compréhension des choses qui affectent positivement et négativement le bonheur de la société pourrait avoir des effets mesurables sur la qualité de vie et la production économique d'une nation. De manière plus générale, la compréhension de notre passé psychologique peut nous aider à mieux visualiser un avenir psychologique positif.